février 6, 2021

HNA était autrefois le plus grand négociant en Chine. Maintenant, il fait face à la faillite.

Par admin2020

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HONG KONG – Ses prêteurs poussent à la faillite. Son président et co-fondateur a été discrètement dépouillé de tout pouvoir. Près de 10 milliards de dollars de son argent ont été détournés.

HNA Group, le vaste conglomérat chinois qui a jeté des dizaines de milliards de dollars dans des entreprises de trophées du monde entier, est sur le point de connaître le plus grand effondrement d’entreprise de l’histoire récente de la Chine. Son démantèlement est une tournure extraordinaire des événements pour la société qui a débuté en tant que compagnie aérienne régionale dans la province méridionale de Hainan, dans le sud de la Chine, et est devenue propriétaire de participations importantes dans Hilton Hotels, Deutsche Bank, Virgin Australia et autres. À son apogée, HNA employait 400 000 personnes dans le monde.

Pour les dirigeants chinois, HNA est désormais un récit édifiant. Son histoire offre un aperçu de la manière dont Pékin traite ses entrepreneurs les plus puissants. La Chine a pris une emprise plus ferme sur l’économie, et les régulateurs ont récemment encerclé un autre empire – celui du milliardaire le plus célèbre de Chine, Jack Ma.

«C’est un rappel précis au secteur privé chinois et aux grandes entreprises et dirigeants de haut vol que vous n’êtes jamais plus important que le Parti communiste», a déclaré Jude Blanchette, chercheur chinois au Center for Strategic and International Studies à Washington. «Le contrôle des grandes entreprises n’est pas exactement une planification centrale, mais il s’agit certainement de mettre des garde-fous sur le comportement des entreprises pour s’assurer qu’elles vont dans la bonne direction.»

La pression monte sur les entreprises dont le comportement pourrait présenter un risque pour le système financier chinois. Xi Jinping, le plus haut dirigeant chinois, a déclaré à la fin du mois dernier lors d’une réunion des hauts responsables du Parti communiste du pays que le gouvernement devait prévoir et anticiper les risques même s’il poursuit sa croissance. Il a exhorté les responsables à faire des plans pour faire face aux événements de «rhinocéros gris», faisant référence à des problèmes importants et évidents dans l’économie qui sont ignorés jusqu’à ce qu’ils deviennent des menaces urgentes. Les médias chinois avaient souvent qualifié HNA de rhinocéros gris avant son déclin.

Le parti a renforcé sa position dans le secteur privé ces derniers mois et a exhorté les entrepreneurs à «s’identifier politiquement, intellectuellement et émotionnellement» à ses objectifs. Il s’est également engagé à empêcher ce qu’il a appelé «l’expansion désordonnée du capital», une référence au type de dépenses somptueuses d’argent emprunté pour lesquelles HNA était devenue connue.

Le géant chinois des achats en ligne Alibaba Group figure parmi les récentes cibles très médiatisées du parti. En décembre, les autorités ont ouvert une enquête antitrust sur la société, qui a été cofondée par M. Ma. Un mois plus tôt, quelques jours avant une offre publique initiale prévue du géant financier de M. Ma, Ant Group, les régulateurs sont intervenus pour l’arrêter.

HNA était autrefois le visage de l’entreprise moderne en Chine, un chef de file de la première vague d’entreprises privées chinoises avec un soutien politique pour effectuer de grandes acquisitions mondiales. Sa propension à se charger d’argent emprunté pour acheter des participations dans des noms de famille mondiaux était coûteuse et risquée, et les régulateurs de Pékin et du monde entier ont apparemment osé la mettre au pas.

Alors que les créanciers de HNA attendent qu’un tribunal chinois approuve leur demande de faillite et de restructuration, des questions se posent quant à l’ampleur des problèmes du conglomérat. Elle a 200 milliards de dollars de dettes qu’elle ne peut pas rembourser, et ceux à qui on doit de l’argent devront passer au crible des dizaines, voire des centaines de ses filiales, a déclaré Michelle Luo, avocate en faillite au cabinet d’avocats Hui Ye.

La tâche est devenue encore plus ardue après que trois des filiales de HNA ont révélé à la fin du mois dernier que les actionnaires de HNA et des dizaines de filiales avaient détourné près de 10 milliards de dollars de fonds d’entreprise pour rembourser leurs propres dettes en spirale. HNA Group était l’un des dizaines d’actionnaires et de filiales répertoriés dans les divulgations qui auraient détourné de l’argent. Hainan Airlines, l’une des filiales de HNA, a déclaré que des fonds avaient été prélevés pour payer pour les produits de gestion de patrimoine mais n’a fourni aucun détail spécifique.

L’insolvabilité de HNA est la plus importante que la Chine ait connue depuis que le pays a commencé à utiliser sa loi sur la faillite en 2007, Dit Mme Luo. Il testera également la force de la loi – seules 76 sociétés cotées en bourse ont fait l’objet d’une procédure de mise en faillite en Chine.

Une grande partie de la restructuration de HNA se fera probablement à huis clos et avec une forte implication de l’État. Des responsables de l’administrateur de l’aviation civile chinoise et de la China Development Bank, la principale banque politique du pays, sont intervenus l’année dernière pour prendre en charge la gestion de certaines affaires de la société, et deux responsables gouvernementaux ont rejoint le conseil d’administration.

Le sort de Chen Feng, président et co-fondateur de HNA, est remis en question depuis qu’il a été une liste de membres du comité du Parti communiste de HNA, le principal organe décisionnel de l’entreprise, selon un communiqué officiel à la fin du mois dernier.

En développant HNA, M. Chen a imprimé sa culture d’entreprise avec ses propres intérêts personnels en tant que bouddhiste et calligraphe. Ancien pilote de l’Armée populaire de libération, M. Chen a dit qu’il était différent des autres entrepreneurs. « Je ne bois pas, je ne fume pas, je ne fais pas de banquets, je ne vais pas au karaoké ou je ne reçois pas de massages, » il a dit une fois le South China Morning Post. Il fit construire le siège de l’entreprise à Hainan pour ressembler à un Bouddha.

Pendant des années, les portes se sont ouvertes pour l’entreprise. Il a reçu un financement bon marché des banques soutenues par l’État chinois. Ses dirigeants avaient le genre de relations politiques dont les entreprises privées chinoises ne pouvaient que rêver.

Lors de sa première visite d’État en Grande-Bretagne, le principal dirigeant chinois, Xi Jinping, fait une apparition lors d’un événement à Manchester pour Hainan Airlines de HNA. M. Chen était autrefois un assistant de Wang Qishan, le vice-président de la Chine. Un autre dirigeant de HNA a conclu un partenariat avec le fils de Wen Jiabao, l’ancien Premier ministre chinois, a rapporté le New York Times en 2018.

HNA avait également de l’influence à l’étranger. L’un de ses premiers bailleurs de fonds était George Soros, l’investisseur milliardaire. Ses dirigeants se sont mêlés aux courtiers du pouvoir de Wall Street lors de galas cravates noires et ont rencontré les principaux dirigeants à Washington. Ils ont conclu un accord commercial avec le gouverneur Jeb Bush. Ils ont tenté d’acheter Skybridge Capital, une société d’investissement cofondée par Anthony Scaramucci, qui à l’époque s’attendait à devenir une liaison entre la Maison Blanche et le milieu des affaires américain. (L’accord a été abandonné après que les entreprises se sont rendu compte que les régulateurs ne l’approuveraient pas.)

Mais les jours de gloire de HNA sont devenus comptés lorsque les autorités chinoises ont commencé à examiner l’énorme dette que HNA et certains de ses pairs politiquement liés comme Anbang Insurance Group, Fosun International et Dalian Wanda prenaient pour alimenter leurs virées shopping mondiales.

Les autorités ont pris le contrôle d’Anbang, un conglomérat d’assurance en difficulté qui possédait l’hôtel Waldorf Astoria à New York, et ont condamné son fondateur, Wu Xiaohui, à 18 ans de prison pour fraude. Wanda, ancien propriétaire d’AMC Entertainment, et Fosun, propriétaire du Club Med et de la maison de mode de luxe Lanvin, ont rapidement vendu certaines de leurs acquisitions à l’étranger.

Alors que HNA se tournait vers sa propre facture croissante, elle a commencé à se débarrasser de certaines de ses entreprises. Elle a également cherché à emprunter de l’argent à ses propres employés en leur offrant des produits de placement à intérêt élevé.

Le gouvernement chinois n’a pas commenté le démantèlement de HNA. La Commission chinoise de réglementation des valeurs mobilières et le Bureau de surveillance de Hainan de la Commission chinoise de réglementation des valeurs mobilières n’ont pas répondu à une demande de commentaires télécopiée. HNA n’a pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Les médias d’information contrôlés par l’État chinois ont cherché à présenter la procédure de mise en faillite de HNA comme une mesure visant à protéger les actifs de la société plutôt que comme une tentative de la dépouiller jusqu’aux os.

«L’objectif de la faillite et de la restructuration n’est pas de« détruire », mais de« construire »», a déclaré un commentaire dans le Shanghai Security News. «Cela peut aussi être considéré comme une ‘renaissance’.»

Sur les réseaux sociaux chinois, certains clients des compagnies aériennes de HNA ont demandé si leurs billets seraient remboursés, tandis que les personnes qui avaient investi dans ses produits d’investissement se plaignaient que la société rembourserait les banques avant de se remettre de l’argent emprunté à des gens ordinaires. D’autres ont déclaré qu’ils n’étaient pas surpris du sort ultime de l’entreprise.

«En fin de compte, HNA Group a toujours échoué», a écrit Chen Haijian, un professionnel de la finance à Nanjing, sur sa page personnelle sur WeChat, une plate-forme chinoise de médias sociaux.

«On a l’impression que les gens prononcent cette phrase depuis plus de 10 ans.»

Cao Li contribution aux rapports de Hong Kong.

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